Ingredientes Tóxicos En Productos De Limpieza

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Querido DiálogoEcológico: ¿Por qué no enumeran los productos de limpieza sus ingredientes, y se prueban estos para averiguar qué efectos puedan tener en nuestra salud?
— Patricia Greenville, Bethel, CT

Foto: Digital Vision, cortesía Thinkstock

Puesto que los productos de limpieza no son alimentos, bebidas, ni drogas intrisicamente destinadas a ser ingeridas, no son regulados por la Dirección de Alimentos y Drogas de EE.UU. Sin embargo, la Agencia de Protección del Medio Ambiente de EE.UU (EPA) requiere que los fabricantes enumeren los ingredientes activos o potencialmente perjudiciales. Aparte de eso, ellos mantienen generalmente secretos sus otros ingredientes, presumiblemente de modo que los competidores no puedan copiar sus fórmulas.

Pero la defensora del consumidor Sloan Barnett, autor del volumen El Verde Va Con Todo, no se traga lo que aducen los fabricantes. “Llámeme sospechosa, pero honestamente no creo que actúan así porque la fórmula principal sea un secreto importante,” dice. “Si fuese, no habría tantos productos competidores con idénticos ingredientes”. Barnett cree que los fabricantes no quieren espantar a los consumidores al revelar cuántas sustancias químicas potencialmente perjudiciales se cuelan bajo el radar de la EPA en sus productos.

“El gobierno sólo requiere que las compañías enumeren en sus etiquetas ‘sustancias químicas de conocido potencial dañino’. La palabra clave aquí es “conocido”, dice ella. “Lo cierto es que el gobierno no tiene la menor idea si la mayor parte de las sustancias químicas utilizadas en productos de limpieza diaria son sanos o no porque no los prueba, y no requiere que los fabricantes los prueben tampoco”.

Agrega que la EPA, bajo los términos de la Ley de Control de Sustancias Tóxicas de 1976, “no puede requerir que las compañías que fabrican sustancias químicas demuestren la seguridad de sus productos a menos que la agencia misma pueda mostrar que el producto representa un peligro para la salud—que la EPA no tiene recursos para hacerlo ya que, según un cálculo, recibe anualmente unas dos mil nuevas solicitudes que necesitan aprobación”. Cita un estudio reciente por la organización sin fines lucrativos Environmental Working Group, que encontró que la EPA aprobaba la mayoría de las solicitudes en tres semanas, aunque más de la mitad no proporcionaban en absoluto información sobre la toxicidad.

A pesar de todo, los consumidores deberían familiarizarse con las etiquetas de alerta en productos de limpieza. “Todos los limpiadores caseros que contienen sustancias químicas peligrosas conocidas deben llevar una etiqueta de advertencia que explica los riesgos potenciales, junto con pasos preventivos e instrucciones de primeros auxilios,” informa el sitio web Greener Choices de Consumer Reports.

Algunos fabricantes están empezando a ser más transparentes acerca de sus ingredientes. La Compañía Clorox, por ejemplo, uno de los fabricantes más grandes de productos de limpieza, ahora publica listas completas de sus ingredientes para todas sus marcas en su sitio web de responsabilidad corporativa, CloroxCSR.com. Muchos elogian a Clorox por dar este paso; otros severan que, se revele o no los ingredientes, la compañía—como muchas otras—están todavía en el negocio de hacer productos que ponen en peligro la salud y el ambiente.

Por lo general, si Ud. busca alternativas más seguras, inspeccione las secciones de productos de limpieza de los mercados de alimentos naturales como Whole Foods, que están abarrotadas con marcas menos conocidas pero más amistosas al ambiente. Para los aficionados al bricolaje, el sitio web Greener Choices también enumera fórmulas para limpiadores de casa menos perjudiciales a la salud y el ambiente que utilizan ingredientes como bicarbonato de soda, bórax, zumo de limón y vinagre.

CONTACTOS: Greener Choices, www.greenerchoices.org; Clorox, www.cloroxcsr.com.

DiálogoEcológico
De los Redactores de E/La Revista Ecológica

EarthTalk® (DiálogoEcológico) es escrito y editado por Roddy Scheer y Doug Moss y es una marca registrada de E – La Revista Ecológica. (www.emagazine.com). Traducción al español de Patrice Greanville. Sírvase enviar sus preguntas a: earthtalk@emagazine.com. Suscripción: www.emagazine.com/subscribe Pida un número gratis: www.emagazine.com/trial.

Potentially Harmful Ingredients In Cleaning Products

Dear EarthTalk: Why don’t cleaning products have to list their ingredients, and are these products tested for what they might do to your health?
— Patricia Greenville, Bethel, CT


Since cleaning products aren’t food, beverages or drugs meant to be ingested, they aren’t regulated, per se, by the U.S. Food and Drug Administration. However, makers are required by the U.S. Environmental Protection Agency (EPA) to list ingredients that are active disinfectants or potentially harmful. Otherwise, they usually keep their other ingredients secret, presumably so competitors can’t copy their formulas.

But consumer advocate Sloan Barnett, author of Green Goes with Everything, doesn’t give manufacturers the benefit of that doubt. “Call me suspicious, but I honestly don’t think it’s because the recipe is top secret,” she says. “If it was, there wouldn’t be so many competing products with identical ingredients.”

Barnett thinks manufacturers don’t want to scare off consumers by disclosing how many potentially harmful chemicals are flying under the EPA’s radar in their products.

“The government only requires companies to list ‘chemicals of known concern’ on their labels. The key word here is ‘known’,” she says. “The fact is that the government has no idea whether most of the chemicals used in everyday cleaning products are safe because it doesn’t test them, and it doesn’t require manufacturers to test them either.”

She adds that the EPA, under the terms of 1976’s Toxic Substances Control Act, “can’t require chemical companies to prove the safety of their products unless the agency itself can show that the product poses a health risk—which the EPA does not have the resources to do since, according to one estimate, it receives some two thousand new applications for approval every year.” She cites a recent study by the non-profit Environmental Working Group, which found that the EPA approved most applications within three weeks even though more than half provided no information on toxicity whatsoever.

Regardless, consumers should be familiar with what warning labels are on cleaning products.

“All household cleaners that contain known hazardous chemicals must carry a warning label that spells out potential risks, along with precautionary steps and first-aid instructions,” reports Consumer Reports’ Greener Choices website.

Some manufacturers are beginning to be more transparent about their ingredients. The Clorox Company, for example, one of the largest manufacturers of cleaning products, now publishes full lists of the ingredients for all of its brands on its corporate responsibility website, CloroxCSR.com. Many praise Clorox for doing so; others argue that, whether or not ingredients are disclosed, the company—like many others—is still in the business of making products that pose health and environmental hazards.

Generally speaking, if you’re looking for safer alternatives, browse the cleaning products sections of natural foods markets such as Whole Foods, which are populated with lesser-known but more green-friendly brands. For do-it-yourselfers, the Greener Choices website also lists recipes for eco- and health-friendly homemade household cleaners using ingredients like baking soda, borax, lemon juice and vinegar.



CONTACTS: Greener Choices, www.greenerchoices.org; Clorox, www.cloroxcsr.com.

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