Progress in Ending AIDS by 2030 is likely Hindered by the Covid-19 Pandemic
By: Al Ballesteros & Pepe Torres

More than 9,500 in-person and nearly 2,000 virtual participants attended the hybrid AIDS 2022, the 24th International AIDS Conference from 29 July to August 2 in Montreal.

“In the face of dueling pandemics, we are coming together to celebrate the resilience of our community and incredible advances in HIV prevention, treatment and cure research,” said Adeeba Kamarulzaman, IAS President and International Co-Chair of AIDS 2022. “But let’s be clear, we have lost ground over the past two years and the most vulnerable have been hit hardest.”

Many of the presenters and activists spoke of efforts to prevent and treat HIV in their respective countries being hindered because of Covid-19.  Even before Covid-19, resources to deal with the HIV pandemic were scarce and developing countries were beginning to catch up with basic health care and outreach to populations at risk.  When Covid-19 came, these countries were forced to divert their resources to fight this new pandemic and efforts against HIV suffered.

This was probably true in the United States and in places like California and Los Angeles as well, although certainly not as serve as in the developing world.  I heard about our local efforts in Los Angeles and that over the last two years the number of HIV tests have dropped and the rates of STD infections have climbed.  It is also reported that the number of persons who dropped out of HIV medical care increased as well.  Of course, the United States and the Western World did far better with its HIV prevention and treatment programs during the first two years of the Covid-19 pandemic given its resources than places in Africa, Eastern Europe, Southeast Asia and parts of Latin and South America.  The point here is that the whole world took a step backwards and that was felt incredibly more in the developing world.

To illustrate this point and citing the 2022 UNAIDS Global AIDS update, titled “In Danger,” UNAIDS Executive Director Winnie Byanyima shared that about 1.5 million new HIV infections occurred in 2021 – over one million more than the global targets. The report revealed that an adolescent girl or young woman acquires HIV every two minutes. The UNAIDS report also showed that the number of people on HIV treatment increased more slowly in 2021 than it has in over a decade. Other indicators of faltering progress include the fact that only 52% of children living with HIV have access to life-saving medicine, and that the gap in coverage between children and adults is increasing rather than narrowing.  There were 650,000 AIDS-related deaths last year around the world, a life lost every minute despite effective HIV treatment and tools to prevent, detect and treat opportunistic infections.

I had the opportunity to speak with several physicians who care for people with HIV/AIDS in Africa.  One of them was Tewabe Bayu from Ethiopia.  According to Dr. Bayu, parts of the developing world where he sees patients still do not have the basic laboratory testing needed to tell the doctors and patients what their CD4 or T-Cell levels are.  They also lack basic treatments for TB and other communicable diseases that can be prevented and treated.  Before doctors can even address the complications of HIV, basic medicine still needs to be gotten to poor people in these countries.  Dr. Bayu says many of the deaths among people with HIV are actually due to lack of treatment of these other treatable diseases such as TB.  It is very sad that 42 plus years into this epidemic there is still such disparity in access to treatment for people living with HIV in the developing world verses places like the United States and Western Europe.

“U=U” People living with HIV call on global leaders to embrace treatment as prevention:  Since the launch of “U=U” or “undetectable equals untransmittable” in 2016, advocates around the world have worked to raise awareness of the fact that people living with HIV who – through antiretroviral treatment – reach and maintain an undetectable viral load cannot sexually transmit the virus to partners.
“The scientific fact that people living with HIV on effective treatment cannot pass on HIV is revolutionary, changing millions of lives of people and accelerating progress toward ending the epidemic,” Maurine Murenga, Director of the Lean on Me Foundation, said. “Yet despite validated evidence and global recognition by health leaders…U=U remains widely unknown. The path to ending the epidemic is right in front of us. By centering treatment access for all people living with HIV, we can stay healthy and stop new transmissions. Everyone wins with U=U.”

Women and U=U – A panel of women living with HIV from several African countries talked about their experiences with U=U.   Most of the women said they were in relationships with HIV negative men and said they felt more empowered knowing that being undetectable eliminated the possibility of their transmitting the virus to their sexual partners and that allowed them to feel a sense of security about themselves which also improved their mental wellbeing.  One woman talked about having condomless sex with her husband for the first time after 11 years and after being reassured by her physician about U=U.  She said this allowed her to be even closer to her husband and also allowed her to shed negative self-images she carried.  She said she wished she would have known this information sooner so that her sense of wellbeing could have been improved earlier.

A study found that the U=U message when delivered by Physicians and medical professionals could be very effective.  A panel presented a study that found that embracing U=U provided empowerment to those living with HIV and helped improve mental health and wellbeing.  This same study also found that when physicians delivered U=U messages, they were more effective in encouraging people living with HIV to pay closer attention to their treatment regimen, stay consistent with taking their medication and their wellbeing was improved.  In the United States, physicians and health care providers are not necessarily delivering these prevention messages routinely and more work needs to be done to understand what the barriers are.

Focus on Stigma – The Journal of the International AIDS Society (JIAS) has launched a special issue, titled “Getting to the heart of stigma across the HIV continuum of care.”
Despite decades of scientific advances in HIV prevention and treatment, the failure to progress in the global HIV response directly connects to intersecting individual and structural stigmas and discrimination from service provision to service uptake. Research shows that HIV-related stigma acts as a barrier to accessing prevention methods, HIV testing uptake, treatment initiation and adherence to antiretroviral therapy. Yet, the impacts of stigma and discrimination across the HIV care continuum are often overlooked.

This special publication draws attention to HIV-related and intersecting stigma and discrimination across the HIV prevention and care continuum, providing a state-of-the-field update about the latest concepts, innovative research methods and strategies to reduce stigma and its harmful effects.

HIV Cure?  Stem-cell transplant recipient becomes fourth known adult case of HIV cure – A 66-year-old Caucasian man who received a stem cell transplant is the fourth known person to go into HIV remission. Data presented by Jana Dickter of City of Hope describes the case of the man, diagnosed with HIV in 1988, who received chemotherapy and an allogeneic hematopoietic stem cell transplant (aHCT) after developing acute myelogenous leukaemia in 2018. Previously, he had an undetectable HIV-1 viral load on ART for many years.

Botswana achieves 95-95-95 targets – Botswana has become one of the very few countries to surpass the UNAIDS 95-95-95 targets, a population-based survey confirmed.  (Global targets are: 95% of all persons with HIV know their status; 95% are on medicine to treat their HIV; and 95% are undetectable in their viral loads).  The survey found that 95.1% of people living with HIV in Botswana were aware of their status, nearly all (98%) of those aware of their status were on antiretroviral therapy, and 97.9% of those on ART achieved viral suppression.  Botswana is a developing country with a small fraction of the resources as major cities in the United States and a population of about 2.5 million people.  If this country can achieve these targets, we have to ask ourselves why the United States can’t do the same?

Since offering free HIV treatment to all citizens, Botswana has expanded treatment coverage and implemented test-and-treat programs that provide immediate treatment to people who test positive for HIV.  Presenter Madisa Mine of the Botswana Ministry of Health and Wellness noted that the country is well-positioned to end its HIV epidemic by 2030 despite the fact that approximately one in five adults in Botswana are living with HIV.

UNAIDS launched its annual report on the state of the global HIV response – “We cannot afford to lose more ground in the global response to HIV. Seventy percent of new HIV infections in 2021 occurred among key populations, which illustrates that the most marginalized are also the hardest hit,” Adeeba Kamarulzaman, President of the IAS – the International AIDS Society – and AIDS 2022 International Co-Chair, said. “We urgently need to make resources available, close research gaps, and eliminate the stigma that still pervades thinking.  Most crucially, we must ensure that scientists, policy makers and activists come together to achieve progress. It’s time to re-engage and follow the science.”

Momentum builds to deliver long-acting PrEP for HIV prevention – Oral PrEP was first approved by the US Food and Drug Administration a decade ago, but uptake and adherence have been limited, partly because some people have difficulty taking daily pills. In recent years, studies have shown that CAB-LA, administered by injection once every two months is a safe and effective alternative to oral PrEP.  CAB-LA is approved for PrEP only in the US, but its maker, ViiV Healthcare, has submitted marketing applications in additional countries.

Long-acting PrEP could play a major role in ending the HIV pandemic, but right now, very few people can get it.  Making PrEP more affordable around the world so that access to this game-changing prevention tool must be a top global priority.  Long acting cabotegravir is a safe and highly effective HIV prevention tool but isn’t yet available outside study settings.

ViiV Healthcare and the Medicines Patent Pool sign voluntary licensing agreement to expand access to CAB-LA for PrEP –  ViiV Healthcare and the Medicines Patent Pool (MPP) announced that they have signed a voluntary licensing agreement for patents relating to CAB-LA for HIV PrEP to help enable access in least developed, low-income, lower-middle-income and sub-Saharan African countries. Through this agreement, selected generic manufacturers will have the opportunity to develop, manufacture and supply generic versions of CAB-LA for PrEP in 90 countries, subject to required regulatory approvals. ViiV Healthcare and MPP will now work closely with stakeholders and selected generic manufacturers to enable access to generic CAB-LA for PrEP as soon as possible.

This announcement represents a potentially game-changing moment in HIV prevention.   Enabling at-scale access to generic cabotegravir LA for PrEP could play a significant role in averting the transmission of HIV, particularly amongst women and adolescent girls, and help end the HIV epidemic.

Study finds Venezuelan Immigrants in Peru have higher risks of HIV infection – O.A. Elorreaga presented a study on Sexual Behavior and HIV Prevalence among Venezuelan immigrants in Peru.  The study found that these MSM immigrants in Peru had twice the risk of becoming HIV-positive than their Peruvian born counter parts.  The Venezuelan study group reported more sex work and more engagement in condomless sex.  The conclusions call for more focus on education of these immigrants in Peru and further investments in HIV testing resources and making PrEP more readily available.

CONFERENCIA INTERNACIONAL SOBRE EL SIDA 2022, MONTREAL CANADÁ: El progreso en la erradicación del SIDA para 2030 probablemente se vea obstaculizado por la pandemia de Covid-19
Por Al Ballesteros & Pepe Torres

Más de 9,500 participantes presenciales y casi 2,000 virtuales asistieron a Hybrid AIDS 2022, la 24.ª Conferencia Internacional sobre el SIDA del 29 de julio al 2 de agosto en Montreal.

“En vista de las pandemias en duelo, nos estamos reuniendo para celebrar la resiliencia de nuestra comunidad y los increíbles avances en la prevención, el tratamiento y la investigación de la cura del VIH”, dijo Adeeba Kamarulzaman, Presidenta de IAS y Copresidenta Internacional del SIDA 2022. “Pero seamos claros, hemos perdido terreno en los últimos dos años y los más vulnerables han sido los más afectados”.

Muchos de los presentadores y activistas hablaron de que los esfuerzos para prevenir y tratar el VIH en sus respectivos países se ven obstaculizados debido al Covid-19. Incluso antes de la Covid-19, los recursos para hacer frente a la pandemia del VIH eran escasos y los países en desarrollo estaban empezando a ponerse al día con la atención básica de la salud y la divulgación a las poblaciones en riesgo. Cuando llegó el Covid-19, estos países se vieron obligados a desviar sus recursos para luchar contra esta nueva pandemia y los esfuerzos contra el VIH sufrieron.

Esto probablemente fue cierto en los Estados Unidos y también en lugares como California y Los Ángeles, aunque ciertamente no tanto como en el mundo en desarrollo. Escuché acerca de nuestros esfuerzos locales en Los Ángeles y que en los últimos dos años la cantidad de pruebas de VIH ha disminuido y las tasas de infecciones de ETS han aumentado. También se informa que el número de personas que abandonaron la atención médica para el VIH también aumentó. Por supuesto, a los Estados Unidos y al mundo occidental les fue mucho mejor con sus programas de prevención y tratamiento del VIH durante los primeros dos años de la pandemia de Covid-19 dados sus recursos que lugares en África, Europa del Este, el Sudeste Asiático y partes de América Latina y el Sur. America. El punto aquí es que todo el mundo dio un paso atrás y eso se sintió increíblemente más en el mundo en desarrollo.

Para ilustrar este punto y citando la actualización mundial sobre el SIDA de ONUSIDA de 2022, titulada “En peligro”, la directora ejecutiva de ONUSIDA, Winnie Byanyima, compartió que se produjeron alrededor de 1.5 millones de nuevas infecciones por el VIH en 2021, más de un millón más que los objetivos mundiales. El informe reveló que una adolescente o mujer joven adquiere el VIH cada dos minutos. El informe de ONUSIDA también mostró que la cantidad de personas en tratamiento contra el VIH aumentó más lentamente en 2021 que en más de una década. Otros indicadores de progreso vacilante incluyen el hecho de que solo el 52% de los niños que viven con el VIH tienen acceso a medicamentos que salvan vidas, y que la brecha en la cobertura entre niños y adultos está aumentando en lugar de reducirse. Hubo 650,000 muertes relacionadas con el SIDA el año pasado en todo el mundo, una vida perdida cada minuto a pesar del tratamiento eficaz del VIH y las herramientas para prevenir, detectar y tratar las infecciones oportunistas.

Tuve la oportunidad de hablar con varios médicos que atienden a personas con VIH/SIDA en África. Uno de ellos fue Tewabe Bayu de Etiopía. Según el Dr. Bayu, las partes del mundo en desarrollo donde atiende a los pacientes aún no cuentan con las pruebas de laboratorio básicas necesarias para informar a los médicos y pacientes cuáles son sus niveles de CD4 o de células T. También carecen de tratamientos básicos para la tuberculosis y otras enfermedades transmisibles que puedan prevenirse y tratarse. Antes de que los médicos puedan abordar las complicaciones del VIH, la medicina básica aún debe llegar a las personas pobres en estos países. El Dr. Bayu dice que muchas de las muertes entre las personas con VIH se deben en realidad a la falta de tratamiento de estas otras enfermedades tratables como la tuberculosis. Es muy triste que después de más de 42 años de esta epidemia, todavía haya tanta disparidad en el acceso al tratamiento para las personas que viven con el VIH en el mundo en desarrollo frente a lugares como los Estados Unidos y Europa Occidental.

“U=U” Las personas que viven con el VIH piden a los líderes mundiales que adopten el tratamiento como prevención: Desde el lanzamiento de “U=U” o “indetectable es igual a intransmisible” en 2016, activistas de todo el mundo han trabajado para concienciar sobre el hecho de que las personas que viven con el VIH que, a través del tratamiento antirretroviral, alcanzan y mantienen una carga viral indetectable no pueden transmitir sexualmente el virus a sus parejas.

“El hecho científico de que las personas que viven con el VIH con un tratamiento eficaz no pueden transmitir el VIH es revolucionario, cambia la vida de millones de personas y acelera el progreso para poner fin a la epidemia”, dijo Maurine Murenga, directora de la Fundación Lean on Me. “Sin embargo, a pesar de la evidencia validada y el reconocimiento mundial por parte de los líderes de la salud… U=U sigue siendo ampliamente desconocido. El camino para poner fin a la epidemia está justo frente a nosotros. Al centrar el acceso al tratamiento para todas las personas que viven con el VIH, podemos mantenernos saludables y detener nuevas transmisiones. Todos ganan con U=U”.

Mujeres y U=U – Un panel de mujeres que viven con el VIH de varios países africanos habló sobre sus experiencias con U=U. La mayoría de las mujeres dijeron que estaban en relaciones con hombres VIH negativos y dijeron que se sentían más empoderadas sabiendo que ser indetectables eliminaba la posibilidad de que transmitieran el virus a sus parejas sexuales y eso les permitía sentir una sensación de seguridad sobre sí mismas, lo que también mejoraba su bienestar mental. Una mujer habló sobre tener relaciones sexuales sin condón con su esposo por primera vez después de 11 años y después de que su médico la tranquilizara acerca de U=U. Ella dijo que esto le permitió estar aún más cerca de su esposo y también le permitió deshacerse de las imágenes negativas que tenía de sí misma. Dijo que deseaba haber conocido esta información antes para que su sensación de bienestar pudiera haber mejorado antes.

Un estudio encontró que el mensaje U=U cuando lo transmiten médicos y profesionales médicos podría ser muy efectivo. Un panel presentó un estudio que encontró que abrazar U=U proporcionó empoderamiento a las personas que viven con el VIH y ayudó a mejorar la salud mental y el bienestar. Este mismo estudio también encontró que cuando los médicos transmitían mensajes U=U, eran más efectivos para animar a las personas que viven con el VIH a prestar más atención a su régimen de tratamiento, mantenerse consistentes con la toma de sus medicamentos y mejorar su bienestar. En los Estados Unidos, los médicos y los proveedores de atención médica no necesariamente transmiten estos mensajes de prevención de manera rutinaria y se necesita más trabajo para comprender cuáles son las barreras.

Enfoque en el estigma: el Journal of the International AIDS Society (JIAS) ha lanzado un número especial, titulado “Llegar al corazón del estigma a lo largo de la atención continua del VIH”.
A pesar de décadas de avances científicos en la prevención y el tratamiento del VIH, el fracaso en el progreso en la respuesta mundial al VIH se conecta directamente con la intersección de estigmas individuales y estructurales y la discriminación desde la prestación de servicios hasta la adopción de servicios. La investigación muestra que el estigma relacionado con el VIH actúa como una barrera para acceder a los métodos de prevención, la aceptación de las pruebas del VIH, el inicio del tratamiento y la adherencia a la terapia antirretroviral. Sin embargo, los impactos del estigma y la discriminación en todo el continuo de atención del VIH a menudo se pasan por alto.

Esta publicación especial llama la atención sobre el estigma y la discriminación relacionados y entrecruzados con el VIH en todo el proceso continuo de prevención y atención del VIH, proporcionando una actualización de campo sobre los últimos conceptos, métodos de investigación innovadores y estrategias para reducir el estigma y sus efectos nocivos.

¿Cura del VIH? Receptor de trasplante de células madre se convierte en el cuarto caso adulto conocido de cura del VIH – Un hombre caucásico de 66 años que recibió un trasplante de células madre es la cuarta persona conocida en entrar en remisión del VIH. Los datos presentados por Jana Dickter de City of Hope describen el caso del hombre, diagnosticado con VIH en 1988, que recibió quimioterapia y un trasplante alogénico de células madre hematopoyéticas (aHCT) después de desarrollar leucemia mielógena aguda en 2018. Anteriormente, tenía una carga viral indetectable del VIH-1 en EL TRATAMIENTO ANTIRRETROVIRAL durante muchos años.

Botswana alcanza los objetivos 95-95-95 – Botswana se ha convertido en uno de los pocos países en superar los objetivos 95-95-95 de ONUSIDA, según confirmó una encuesta basada en la población. (Los objetivos globales son: 95% de todas las personas con VIH conocen su estado; el 95% está tomando medicamentos para tratar su VIH; y el 95% son indetectables en sus cargas virales). La encuesta encontró que el 95.1% de las personas que viven con el VIH en Botswana conocían su estado, casi todos (98%) de los que conocían su estado estaban en terapia antirretroviral y el 97.9% de los que estaban en TAR lograron la supresión viral. Botswana es un país en desarrollo con una pequeña fracción de los recursos como las principales ciudades de los Estados Unidos y una población de aproximadamente 2,5 millones de personas. Si este país puede lograr estos objetivos, tenemos que preguntarnos por qué Estados Unidos no puede hacer lo mismo.

Desde que ofreció tratamiento gratuito contra el VIH a todos los ciudadanos, Botswana ha ampliado la cobertura del tratamiento y ha implementado programas de prueba y tratamiento que brindan tratamiento inmediato a las personas que dan positivo para el VIH. La presentadora Madisa Mine, del Ministerio de Salud y Bienestar de Botswana, señaló que el país está bien posicionado para poner fin a su epidemia de VIH para 2030, a pesar del hecho de que aproximadamente uno de cada cinco adultos en Botswana vive con el VIH.

ONUSIDA presentó su informe anual sobre el estado de la respuesta mundial al VIH
“No podemos darnos el lujo de perder más terreno en la respuesta global al VIH. El setenta por ciento de las nuevas infecciones por el VIH en 2021 ocurrieron entre poblaciones clave, lo que ilustra que los más marginados también son los más afectados”, dijo Adeeba Kamarulzaman, presidenta de la IAS, la Sociedad Internacional del SIDA, y copresidenta internacional de AIDS 2022. “Necesitamos urgentemente que los recursos estén disponibles, cerrar las brechas de investigación y eliminar el estigma que aún impregna el pensamiento. Lo más importante es que debemos asegurarnos de que los científicos, los formuladores de políticas y los activistas se unan para lograr el progreso. Es hora de volver a comprometerse y seguir la ciencia”.

Se genera impulso para ofrecer PrEP de larga duración para la prevención del VIH – La PrEP oral fue aprobada por primera vez por la Administración de Alimentos y Medicamentos de los Estados Unidos hace una década, pero la absorción y la adherencia han sido limitadas, en parte porque algunas personas tienen dificultades en tomar píldoras diariamente. En los últimos años, los estudios han demostrado que CAB-LA, administrado por inyección una vez cada dos meses, es una alternativa segura y eficaz a la PrEP oral. CAB-LA está aprobado para PrEP solo en los EE. UU., pero su fabricante, ViiV Healthcare, ha presentado solicitudes de comercialización en otros países.

La PrEP de acción prolongada podría desempeñar un papel importante para poner fin a la pandemia del VIH, pero al momento, muy pocas personas pueden obtenerla. Hacer que la PrEP sea más asequible en todo el mundo para que el acceso a esta revolucionaria herramienta de prevención deba ser una de las principales prioridades mundiales. El cabotegravir de acción prolongada es una herramienta de prevención del VIH segura y muy eficaz, pero aún no está disponible fuera de los entornos de estudio.

ViiV Healthcare y el Medicines Patent Pool firman un acuerdo de licencia voluntaria para ampliar el acceso a CAB-LA para PrEP – ViiV Healthcare y el Medicines Patent Pool (MPP) anunciaron que han firmado un acuerdo de licencia voluntario para patentes relacionadas con CAB-LA para PrEP contra el VIH para ayudar a habilitar el acceso en países menos desarrollados, de bajos ingresos, de ingresos medios bajos y subsaharianos de África. A través de este acuerdo, los fabricantes de genéricos seleccionados tendrán la oportunidad de desarrollar, fabricar y suministrar versiones genéricas de CAB-LA para PrEP en 90 países, sujeto a las aprobaciones regulatorias requeridas. ViiV Healthcare y MPP colaborarán ahora estrechamente con las partes interesadas y los fabricantes de genéricos seleccionados para permitir el acceso a CAB-LA genérico para PrEP Lo antes posible.

Este anuncio representa un momento potencialmente revolucionario en la prevención del VIH. Permitir el acceso a gran escala a cabotegravir LA genérico para la PrEP podría desempeñar un papel importante en la prevención de la transmisión del VIH, en particular entre las mujeres y las adolescentes, y ayudar a poner fin a la epidemia del VIH.

Estudio encuentra que inmigrantes venezolanos en Perú tienen mayor riesgo de infección por VIH – O. A. Elorreaga presentó un estudio sobre Conducta Sexual y Prevalencia de VIH entre inmigrantes venezolanos en Perú. El estudio encontró que estos HSH inmigrantes en Perú tenían el doble de riesgo de volverse VIH positivos que sus contrapartes nacidos en Perú. El grupo de estudio venezolano informó más trabajo sexual y más participación en relaciones sexuales sin condón. Las conclusiones piden un mayor enfoque en la educación de estos inmigrantes en Perú y más inversiones en recursos de pruebas de VIH y hacer que la PrEP sea más fácilmente disponible.